La llega de Lionel Messi produjo una revolución en la Major League Soccer (MLS), el torneo de fútbol de Estados Unidos. Pasó de ser un torneo que solamente era seguido por los fanáticos de ese país a estar en los ojos de todo el mundo, lo que se vio reflejado con el debut de Leo en la Leagues Cup.

Alberto Herrera Lara, más conocido por su seudónimo de Gulppiz, es un periodista, poeta y ex dirigente de “Fútbol es poesía” experto en esta competencia, por lo que junto a Redgol detalla el impacto del argentino en el torneo norteamericano.

“La MLS tiene en común a Pelé, Thierry Henry, Franz Beckenbauer, Zlatan Ibrahimovic, Johan Cruyff y Lionel Messi. Es una competencia que cada día atrae más la atención de los aficionados y los medios de comunicación de todo el mundo, indica.

Agrega que “Estados Unidos, país líder en el negocio del espectáculo, sigue creciendo planificadamente hacia su gran objetivo: ser una de las principales ligas en la industria del fútbol. Y va todo viento en popa, porque junto con la llegada de Messi y otras grandes estrellas, también se están fraguando “cosas” alrededor de la MLS que deberían reforzar su crecimiento”.

En ese aspecto, detalla que “los próximos mega eventos deportivos programados en suelo estadounidense son uno de los principales condimentos: el Mundial de Fútbol 2026 y la Copa América del próximo año”.

A eso se suma que “la televisión streaming norteamericana tampoco se queda atrás en el boom. El mejor ejemplo es la exitosa y más premiada serie de Apple+, “Ted Lasso”, que cuenta la historia de un simpático entrenador de fútbol americano que es contratado para dirigir a un equipo de fútbol inglés, a pesar de no tener experiencia en ese deporte”.

Sistema de campeonato

Gulppiz manifiesta que “la MLS se juega entre marzo y noviembre, principalmente para no competir directamente con las otras ligas deportivas de Estados Unidos y los derechos de televisión. Además, tiene un sistema de competencia muy distinto al formato tradicional de las ligas de fútbol”.

“Se basa más bien en el modelo de las ligas deportivas estadounidenses. Por ejemplo, se trata de un torneo cerrado, es decir, no hay ascensos ni descensos. Los 29 equipos están repartidos en dos conferencias: Este y Oeste”, relata.

“Cada equipo disputa 34 partidos en la temporada regular (17 como local y 17 como visitante). El campeón de la temporada regular recibe el premio “MLS Supporters’ Shield”, que reconoce al equipo con más puntos en la tabla general”, manifiesta.

Finalmente “los mejores siete equipos de cada conferencia clasifican a los playoffs, que son eliminatorias a un solo partido hasta llegar a la gran final, conocida como MLS Cup”.

Lo bueno es que no hay un equipo dominador. “Ha sido ganada por ocho equipos diferentes durante los últimos diez años”, relata.

Fichajes

El sistema de fichajes en la MLS es único en el mundo del fútbol, con un conjunto de reglas que determinan de qué manera los equipos pueden contratar y transferir jugadores, esto básicamente con el objetivo de mantener la competitividad y la paridad entre las escuadras, así como también fomentar el desarrollo de jugadores locales y jóvenes.

“Los equipos son franquicias que pertenecen a la liga y no a los propietarios individuales. Por tal motivo los pases de los jugadores pertenecen a la liga y no a los equipos. En ese contexto es la propia MLS quien negocia con los jugadores a petición de los equipos”, relata el experto.

Para ello hay diversas formas de fichar a los futbolistas que conforman las plantillas, pero con un límite salarial que regula el gasto de cada equipo.

“El límite salarial es una barrera que impone la liga y que los equipos no pueden sobrepasar. Para la temporada 2022 el límite establecido fue de 4.9 millones de dólares para cada franquicia, pero a esta cifra se podían añadir 1.9 millones de dólares en otras variables”, dice.

“Ese límite salarial es independiente de los salarios de algunos jugadores especiales llamados “Jugadores Designados” o “Jugadores Franquicias”, con los cuales la liga permite que cada club pueda contar con al menos tres futbolistas fuera del tope salarial establecido en cada inicio de temporada”, explica.

Jugador Franquicia

Los Jugadores Franquicia son generalmente son figuras internacionales. “Esta regla se introdujo en 2007 con la llegada de David Beckham (se conoce como la ley Beckham), que en resumidas cuentas permite que cada equipo pueda inscribir hasta tres jugadores que no cuentan en el tope salarial, esto con la idea de volver más competitivos a los clubes de cara al mercado internacional”, señala Herrera.

“Messi actualmente es el jugador franquicia mejor pagado en la historia de la liga. En comparación, el jugador mejor pagado de la MLS hasta el 30 de abril de 2023 era Xherdan Shaqiri del Chicago Fire, con un salario garantizado de 8.15 millones de dólares. Esto significa que el sueldo de Messi sería más de seis veces mayor”, cuenta.

Además indica que eso es “sin contar los acuerdos publicitarios, la participación en la ventas de Apple y Adidas, y una cláusula especial que le permitiría comprar de manera preferente acciones de una franquicia de la MLS al final de su carrera en la liga norteamericana, tal como lo hizo Beckham al terminar su contrato con Los Ángeles Galaxy”.

¿Cuánto vale la MLS?

Gulppiz indica que “según Sportico (the business of sports), las tres franquicias más valiosas de la MLS en 2021 fueron Los Ángeles FC (860 millones de dólares), Atlanta United (845 millones de dólares) y L.A. Galaxy (835 millones de dólares).

La menos valorada, por otra parte, fue Colorado Rapids (370 millones de dólares). Estos números si bien son llamativos, se ven pequeños si se comparan con el mercado de los deportes norteamericanos. En 2021, por ejemplo, Forbes estimó la franquicia promedio de la NFL en 2.48 billones de dólares”.

Añade que “no obstante, la MLS hoy es un caso atípico de crecimiento, pues la valoración de sus equipos entre 2018 y 2019, según Forbes, fue proporcionalmente casi el triple que el de la NBA o la NFL y casi cuatro veces en comparación a la MLB y la NHL”.

Finaliza indicando que “hoy, tras casi 30 de años de funcionamiento y con la experiencia de los errores del pasado, la MLS parece estar entrando en una etapa de expansión. Según los datos disponibles, en la temporada regular de 2022, la asistencia promedio a los partidos de la MLS fue de 21,033 personas por partido y se espera que la Copa América 2024 y el mundial 2026 resulten en una sacudida mayor para el mercado del fútbol en EE.UU., tanto internamente como hacia afuera, tal como lo fue en 1994”.